Elija productos biodegradables y compostables

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En la última década, la preocupación por la contaminación por plásticos y el cambio climático se ha expresado a menudo en forma de llamamientos a una acción combinada, como “reducir, reutilizar, reciclar”. Con unas tasas de producción de plástico que crecen entre un 3 y un 4 % anual, y con la previsión de que los residuos de plástico vertidos en los océanos se tripliquen en las próximas décadas, está claro que una única solución no será suficiente para reducir la contaminación por plástico y las fugas de residuos al medio ambiente.

 

Y, sin embargo, el reciclaje se presenta a menudo como una bala de plata en nuestra lucha contra la contaminación por plásticos. ¿Puede ampliarse lo suficiente como para alcanzar los objetivos necesarios de reducción de residuos? ¿Y cuál es el potencial del reciclaje de residuos orgánicos, también conocido como compostaje?

El potencial y las limitaciones del reciclaje

 

Aunque el reciclaje funciona bien para ciertos tipos de materiales, ha demostrado ser un método de tratamiento de residuos problemático para uno de los tipos de residuos más contaminantes y duraderos: los residuos plásticos. La tasa de reciclaje del plástico es varias veces inferior a la del papel, el metal y el vidrio, y apenas alcanza el 9%.

 

El reciclaje mecánico de los plásticos flexibles es especialmente difícil. En Europa, la tasa de reciclaje de los envases flexibles sólo alcanza el 4 %, y es probable que la media mundial sea aún más baja. Incluso si los consumidores clasifican sus residuos de plástico, debido a una serie de razones no es probable que se reciclen realmente.

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Según el informe “Breaking the Plastic Wave”, aunque es importante aumentar el reciclaje, detener la contaminación por plásticos capturando todos los plásticos mediante el reciclaje no es viable ni técnica ni económicamente. El reciclaje es un proceso muy caro, comparado con el precio del plástico virgen (por supuesto, este último tiene un alto coste medioambiental). No todos los tipos de plástico son reciclables, como los envases alimentarios multicapa. Por ejemplo, una bolsa de patatas fritas suele estar hecha de capas de diferentes tipos de plástico, recubiertas de aluminio. No es posible separar fácilmente las capas, por lo que no son adecuadas para el reciclaje mecánico. Además, los envases alimentarios suelen contener restos de comida que pueden contaminar el flujo de reciclaje.

 

Los envases flexibles suelen estar mal etiquetados, clasificados, carecen de la infraestructura necesaria o simplemente son demasiado finos o pequeños para ser reciclados. Elementos como el envoltorio de plástico, las bolsas de condimentos de un solo uso o los envases de píldoras pueden causar graves problemas al equipo de reciclaje e incluso paralizar toda la operación de reciclaje.

 

Incluso si el plástico flexible se recicla, experimenta una importante pérdida de calidad y sólo puede convertirse en un producto de menor valor sin fuertes propiedades ópticas y mecánicas, como las vallas blancas de plástico, las alfombras o los chalecos de vellón. Debido al deterioro de la calidad, los residuos de plástico pueden someterse al proceso de reciclaje un número limitado de veces, antes de acabar en un vertedero o ser incinerados. Por tanto, el reciclaje mecánico sólo retrasa el problema de los residuos de plástico en lugar de resolverlo.

 

En cambio, el reciclaje químico puede ayudar a recuperar las materias primas originales para volver a convertirlas en resinas de alta calidad. Sin embargo, este tipo de reciclaje consume mucha energía y requiere invertir en plantas costosas y complejas, así como agregar una gran cantidad de residuos plásticos. Tal y como concluye el informe de GAIA, no es probable que el reciclaje químico se convierta en una forma eficaz de gestión de los residuos plásticos durante al menos los próximos 10 años.

 

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