Las pajitas de plástico y el medio ambiente: ¿Cuál es el impacto?

Las pajitas de plástico y el medio ambiente: ¿Cuál es el impacto?

Aunque los productos de plástico empezaron a estar a disposición de los consumidores en la década de 1950, sólo en los últimos veinte años hemos asistido al verdadero auge del plástico y, en consecuencia, de los residuos de plástico.

En la década de 1960, menos del 1% de nuestros residuos eran de plástico; en 2005, esa cifra había aumentado al 10%, según un estudio pionero sobre la producción de plástico.

En los últimos años, ha aumentado la preocupación por las crecientes cantidades de artículos de plástico de un solo uso que forman parte de nuestra vida cotidiana. Uno de estos artículos es la paja de plástico para beber, de la que se reparten miles de millones cada año en cafés y restaurantes, o como parte de comidas para llevar.

Se calcula que en Estados Unidos se utilizan 500 millones de pajitas de plástico de un solo uso al día, mientras que en Europa la cifra asciende a 25.300 millones en un año. Pero, ¿qué ocurre una vez que estas pajitas se utilizan y se desechan?

En este artículo se analiza con franqueza cómo afectan las pajitas de plástico al medio ambiente en cuatro aspectos fundamentales, centrándose especialmente en cómo repercuten en nuestros océanos y en la vida marina. También consideraremos cómo están apareciendo soluciones de pajitas más respetuosas con el medio ambiente, que pueden ayudarnos a reducir los residuos de plástico y a limpiar nuestras vías fluviales.

1. Las pajitas de plástico no son biodegradables

¿Por qué las pajitas de plástico son malas para el medio ambiente? Bueno, el primer problema es que, a diferencia de los materiales naturales como el papel, la madera o el algodón, el polipropileno utilizado para fabricar la mayoría de las pajitas de plástico de un solo uso no es biodegradable. Esto significa que una vez que las pajitas de plástico van al vertedero, pequeños organismos como los insectos o las bacterias no pueden descomponerlas consumiéndolas.

En su lugar, lo que ocurre es que las pajitas simplemente se degradan, desintegrándose gradualmente en partículas cada vez más pequeñas -conocidas como microplásticos- durante un periodo de hasta 200 años. A medida que el plástico se degrada, también exuda sustancias químicas nocivas como el bisfenol A (BPA), que se han relacionado con la contaminación ambiental y los problemas de salud.

2. Las pajitas de plástico son difíciles de reciclar

Las pajitas de plástico no sólo no son biodegradables, sino que además son muy difíciles de reciclar una vez que hemos terminado de usarlas. De los 8.300 millones de toneladas métricas de plástico que se han producido, sólo se ha reciclado un 9%. Además, las pajitas de plástico de polipropileno están clasificadas como plástico de tipo 5, que se recicla aún menos.

Por ello, los consumidores tienen dificultades para encontrar instalaciones de reciclaje para las pajitas, y los ayuntamientos o las autoridades locales se niegan a recogerlas en la acera. Además, si las pajitas de plástico se aceptan para su reciclaje, son tan pequeñas y ligeras que a menudo se tamizan en las plantas de reciclaje mecanizadas y se envían al vertedero de todos modos.

3.Las pajitas de plástico contaminan nuestros océanos y vías fluviales

Depositar las pajitas de plástico en los vertederos para que se degraden lentamente no es en absoluto una solución respetuosa con el medio ambiente. Sin embargo, la realidad es que las pajitas de plástico usadas suelen tener un destino mucho peor: nuestros océanos. Se calcula que 8 millones de toneladas de plástico acaban en el océano cada año, y entre 1,15 y 2,41 toneladas son arrastradas por los principales ríos del mundo.

Las pajitas de plástico son especialmente propensas a llegar a nuestros cursos de agua. En primer lugar, constituyen una parte importante de la basura de las playas, y una recogida de basura a gran escala identificó las pajitas como el séptimo artículo más recogido. Como las pajitas de plástico son pequeñas y ligeras, el viento las hace salir de los cubos de basura, de los vehículos de recogida de residuos y de los vertederos. Así, pueden llegar rápidamente a los cursos de agua y ser arrastradas al mar.

Por último, junto con otros pequeños objetos de plástico, las pajitas pueden ser ingeridas por las aves que hurgan en los vertederos. Como las pajitas no se biodegradan, permanecen en el estómago del ave hasta que muere. El propio pájaro se biodegrada, dejando que la paja de plástico sea soplada o arrastrada a los cursos de agua como antes.

Una vez que las pajitas de plástico llegan al océano, pueden acumularse con otros residuos de plástico y formar enormes masas flotantes en la superficie del océano. La mayor de estas “islas de plástico” ha sido bautizada como el Gran Parche de Basura del Pacífico, situado entre California y Hawái, y cubre una superficie de 1,6 millones de kilómetros cuadrados.

Los residuos pueden impedir que la luz del sol llegue a las algas y al plancton que se encuentran bajo el agua, impidiéndoles transformar la luz en nutrientes vitales. Si las poblaciones de algas y plancton se ven amenazadas, esto puede afectar a toda la red alimentaria marina. A largo plazo, esto podría dar lugar a una menor disponibilidad de alimentos marinos para los seres humanos.

Las pajitas de plástico pueden ser pequeñas, pero cuando usamos miles de millones de ellas al año contribuyen de forma significativa a los residuos de plástico en nuestros mares. De hecho, los científicos predicen que si seguimos permitiendo que el plástico entre en el océano al ritmo actual, en 2050 habrá más plástico (en peso) que peces en él.

4. Las pajitas de plástico son perjudiciales para la fauna oceánica

Por supuesto, tal cantidad de residuos plásticos que llegan a nuestros océanos no puede dejar de tener un impacto negativo en la fauna marina y costera que vive en el agua y cerca de ella. Se calcula que unas 800 especies diferentes se ven afectadas por la contaminación plástica de los océanos y que al menos 100.000 mamíferos marinos mueren cada año a causa de los desechos plásticos.

Las pajitas de plástico que llegan al mar suponen una amenaza especial para la fauna, ya que su pequeño tamaño hace que las aves, los animales y los peces más grandes puedan ingerirlas con mayor facilidad. Aunque no es posible cifrar el impacto de las pajitas de plástico por sí solas, se cree que el 90% de las aves marinas han ingerido algún tipo de plástico del océano y para 2050 el 99% de las especies podrían verse afectadas. Si se ingiere una gran cantidad de plástico, esto puede hacer que un ave o mamífero marino muera de hambre; al sentir el peso en su estómago, asume que ha comido y no está motivado para encontrar suficiente comida para mantenerse vivo.

El enredo en los desechos de plástico es otro gran problema para las criaturas marinas. En 2015 se hizo viral un vídeo de una tortuga marina a la que un grupo de biólogos marinos le retiraban una sección de paja de plástico de la nariz. Este vídeo conmocionó a millones de espectadores y concienció sobre los peligros de la contaminación por plástico, lo que dio peso a las campañas para prohibir por completo las pajitas de plástico de un solo uso.

Como ya se ha dicho, las pajitas de plástico se degradan en partículas más pequeñas con el tiempo, lo que las hace aún más fáciles de tragar para los peces. De este modo, el plástico entra en la cadena alimentaria y puede, en última instancia, ser consumido también por los seres humanos. Se necesitan más investigaciones para determinar cuántas personas tienen estos microplásticos en su cuerpo, y si esto podría tener implicaciones más profundas para la salud.
Una solución ecológica al problema de las pajitas de plástico

En todo el mundo, los países y estados están tomando medidas para prohibir o limitar los plásticos de un solo uso y limpiar nuestro medio ambiente. En EE.UU., California, Oregón y Hawái han prohibido los plásticos (en el momento de redactar este artículo), mientras que la Unión Europea ha fijado el plazo de 2021 para prohibir los plásticos de un solo uso.

Las pajitas de plástico desechables tienen los días contados, y en su lugar están apareciendo opciones más ecológicas. Los particulares tienen la opción de comprar pajitas reutilizables de vidrio o acero inoxidable. Sin embargo, las empresas (como las de alimentación y bebidas) que siguen queriendo dar a los clientes la opción de una pajita desechable con su producto están recurriendo cada vez más a las pajitas de papel biodegradables.

Estos cambios positivos son una señal esperanzadora de que el problema de las pajitas de plástico y su impacto en el medio ambiente serán pronto cosa del pasado. Ahora hay que arremangarse y limpiar nuestros océanos, apoyar a nuestra fauna marina y dejar nuestras playas inmaculadas para que las disfruten las generaciones futuras.

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